Los pobres necesitan combustibles fósiles baratos

Por Bjørn Lomborg*

PRAGA− Hay un montón de apretones de manos en nuestro planeta que se calienta, pero miles de millones de personas se enfrentan a un problema más inmediato: son desesperadamente pobres, y muchos cocinan y calientan sus hogares mediante chimeneas o estufas con fugas que queman combustibles sucios, como la madera, el estiércol, residuos de cultivos y carbón.

Cerca de 3.5 millones de ellos mueren prematuramente cada año como consecuencia de respirar aire contaminado dentro de sus casas −cerca de 200 000 más que el número de personas que mueren prematuramente cada año por respirar aire contaminado del exterior, según un estudio de la Organización Mundial de la Salud.

No hay duda de que la quema de combustibles fósiles está conduciendo a un clima más cálido y que para abordar este problema es importante. Pero hacerlo es una cuestión de tiempo y prioridad. Para muchas partes del mundo, los combustibles fósiles siguen siendo vitales y lo serán en las próximas décadas, ya que son el único medio para sacar a las personas del smoke y la oscuridad de la pobreza energética.

Más de 1,2 millones de personas en el mundo no tienen acceso a la electricidad, según el World Energy Outlook de la Agencia Internacional de Energía para 2012. La mayoría de ellas viven en el África subsahariana y en Asia. Eso es casi cuatro veces el número de personas que viven en los Estados Unidos. En África subsahariana, por ejemplo, excluida Sudáfrica, toda la capacidad de generación eléctrica disponible es de sólo 28 gigavatios −equivalente a la de Arizona− para 860 millones de personas. Cerca de 6.5 millones de personas viven en Arizona.

Incluso más personas −un estimado de tres mil millones− todavía cocinan y calientan sus hogares usando chimeneas y estufas con fugas, de acuerdo con la agencia de energía. Estufas más eficientes podrían ayudar. Y los paneles solares podrían proveer a luces LED y energía para cargar los teléfonos móviles. Pero seamos realistas. Para los que viven en necesidad y pobreza energética son los combustibles fósiles de bajo costo fiables, al menos hasta que podamos hacer una transición mundial hacia un futuro de energía más verde. Esto no es sólo acerca de la energía de estufas y refrigeradores para mejorar miles de millones de vidas, sino de la alimentación de la agricultura y la industria que mejore vidas.

En los últimos 30 años, China sacó un estimado de 680 millones de personas de la pobreza mediante el acceso a la energía moderna, principalmente impulsada por el carbón. Sí, esto ha dado lugar a la contaminación del aire terrible y un gran aumento en las emisiones de gases de efecto invernadero. Pero en compensación muchos países en desarrollo agradecen la elección. A medida que China se vuelve más rico, lo más probable es que empiece a reducir su problema de contaminación del aire a través de la regulación, al igual que el mundo rico lo hizo en el siglo 20. Pero, sin duda, la reducción de emisiones de dióxido de carbono será mucho más difícil debido a que estas emisiones son un subproducto de la energía barata que hace que el mundo gire.

Hoy en día, el 81 por ciento de las necesidades energéticas del planeta están cubiertas por los combustibles fósiles, y de acuerdo a la Agencia Internacional de Energía, ese porcentaje será casi tan alto en 2035 con las políticas actuales, cuando el consumo sea mucho mayor. El hecho lamentable es que mucha gente se siente incómoda frente a la innegable necesidad de energía más barata y confiable en el mundo en desarrollo. El gobierno de Obama anunció recientemente, por ejemplo, que ya no iba a contribuir a la construcción de centrales eléctricas de carbón Bank and other international development banks. financiadas por el Banco Mundial y otros bancos de desarrollo internacionales.

Esto no debería haber sido una sorpresa. La última vez que el Banco Mundial acordó ayudar a financiar la construcción de una central térmica de carbón, en Sudáfrica, en 2010, los Estados Unidos se abstuvieron de votar la aprobación de la operación. El gobierno de Obama expresó su preocupación de que el proyecto “producirá emisiones significativas de gases de efecto invernadero”. Pero como ministro de Finanzas de Sudáfrica, Pravin Gordhan, explicó en su momento en el Washington Post: “Para sostener las tasas de crecimiento que necesitamos para crear puestos de trabajo, no tenemos más remedio que construir una nueva capacidad de generación −confiar en lo que, por ahora, sigue siendo nuestro más abundante y asequible fuente de energía: el carbón”.

El mundo desarrollado necesita un enfoque más inteligente hacia combustibles más limpios. Los Estados Unidos han estado mostrando el camino. La fracturación hidráulica ha producido una abundancia de gas natural de bajo costo, lo que lleva a un alejamiento de carbón en la producción de electricidad. Debido a que el gas natural de combustión emite la mitad del dióxido de carbono del carbón, esta tecnología ha ayudado a Estados Unidos a reducir las emisiones de dióxido de carbono al nivel más bajo desde mediados de la década de 1990, mientras las emisiones aumentan a nivel mundial. Tenemos que exportar esta tecnología y ayudar a otras naciones a explotarla.

Al mismo tiempo, los países occidentales ricos deben aumentar las inversiones en investigación y desarrollo en tecnologías de energía verde para garantizar que la energía más limpia con el tiempo llegue a ser tan barata que todo el mundo la requiera.

Pero hasta entonces no deben interponerse en el camino de las naciones más pobres, el que cambien el carbón y otros combustibles fósiles. Este enfoque fijará las prioridades adecuadas. Y tal vez entonces, la gente será capaz de cocinar en su propia casa sin matarse lentamente.

* Bjorn Lomborg es director del Centro del Consenso de Copenhague, un grupo sin fines de lucro enfocado en soluciones rentables a los problemas mundiales, y autor de “El ecologista escéptico”.